La grande histoire de l’électricité

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Il y a tout juste deux cents ans, les scientifiques faisaient une découverte essentielle : l’électricité est liée à une autre grande force naturelle, le magnétisme. Dans cet épisode, qui démarre au début du XIXe siècle, Jim Al-Khalili explique comment l’exploitation du lien entre ces deux forces a permis de produire une quantité illimitée d’électricité. Celle-ci a alors pu être utilisée pour faire fonctionner les machines, communiquer d’un continent à l’autre et éclairer les habitations, au cours d’un siècle rythmé par les inventions comme le télégraphe, le premier câble transatlantique, la lampe à incandescence, le courant alternatif.

L’électricité est tellement présente dans notre vie quotidienne que nous avons souvent tendance à la considérer comme une nécessité d’ordre naturel, au même titre que l’eau courante. Que les sources de sa production menacent de se tarir et c’est toute la société moderne qui vacille. Pourtant, au regard de l’Histoire, l’utilisation des phénomènes électriques est relativement récente. Étudiée dès la fin du XVIe siècle, l’électricité (au sens de l’ensemble des phénomènes électriques observables) est longtemps restée, pour le grand public, un objet de curiosité et d’amusement, avant que les progrès accomplis au cours du siècle dernier ne démontrent son utilité pratique. La prodigieuse pénétration qu’elle a opérée depuis dans toutes les branches de l’activité humaine, notamment par le biais de l’électronique, n’est pas étrangère à l’efficience que nos contemporains attribuent à la science.


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